海爾波普彗星的起源


  根據最新的研究指出,1997年造成全世界轟動的世紀大彗星海爾波普(Hale-Bopp)是來自木星與海王星之間,而非太陽系的最外層-奧爾特雲(Oort Cloud)來的星體。科學家是利用紅外線望遠鏡(IRTF)觀察彗星所噴發出來的一氧化碳比例,才確定了這顆大型彗星的來源。

  通常我們太陽系內的彗星有兩個來源,一個在海王星之外的庫伯帶(Kuiper Belt),另外一個在更遠的奧爾特雲(Oort Cloud),而遙遠的奧爾特雲有可能遠在一光年之外,由於太過遙遠,目前尚無此區域內的星體被拍攝到。當1995年海爾波普彗星在木星距離被發現時,科學家就懷疑它是來自奧爾特雲,原因是它的體積很大,而且其軌道與黃道面有很大的傾角,但使用紫外線觀測彗星時,無法偵測到氖氣分子。這種懷疑終於在最近被推翻了,由紅外線觀測彗星所噴發的氣體顯示,每8個水分子(H2O)中只有1個一氣化碳(CO),這種CO-to-H2O的比例與原生星雲不同(一氧化碳的比例應該更高),證明了彗星的身份來源,是因為行星的重力擾動(gravitational perturbations),使得原本在木星與海王星之間的某一個髒雪球突然轉向,衝向太陽,這與海爾波普被發現時的距離頗為吻合。

  科學家推估,當海爾波普彗星來到距離太陽1AU時,每天所噴發的一氧化碳大約是5百50萬輛汽車每天的排放量的總和,可謂是太陽系的超級污染源。彗星一直被科學家所重視最大的原因在於,彗星內有太陽系形成過程的證據,在冰封的彗星核埵陬菑荈夾t初生物質,若能解彗星的祕密,對於了解行星系統的形成是有幫助的,並且也可以了解生命的來源與彗星是否有關。

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黃祈雄 1999/6/22 整理

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